El Dipòsit de Bullion de Texas, venut com a mina d’or per als contribuents, podria acabar costant milions

Quan els legisladors estatals van decidir el 2015 que Texas havia de ser l’únic estat que tenia el seu propi dipòsit de metalls preciosos, els partidaris van dir que hi havia moltes raons per les quals el projecte seria una mina d’or.

La Universitat de Texas / Texas A&M Investment Management Co., que s’encarrega de la dotació de les escoles, posseïa centenars de milions de dòlars d’or en concepte d’inversió, emmagatzemats per una quota en una volta de la ciutat de Nova York. Un dipositari estatal “repatriarà milers de milions de dòlars d’or de la Reserva Federal de Nova York a Texas”, va dir el governador Greg Abbott.

Els ciutadans també reclamaven una ubicació independent que pogués confiar amb els seus objectes de valor. “Quan vaig presentar això per primera vegada, per ser sincer amb vosaltres, vam aconseguir centenars i centenars de persones de tot el món, que realment volien poder posar el seu or en alguna cosa que tingués la pancarta de Texas”, va dir Rep Giovanni Capriglioni, R-Southlake, l’autor del projecte de llei. “Això no funciona a Wisconsin, no funciona a Idaho”.

El millor de tot és que, perquè l’Estat trobaria un soci privat per construir i posseir el dipòsit físic, no costaria res als contribuents. Fins i tot l’empresa obtindria un gran benefici per a Texas. “Calculem que podríem recaptar desenes de milions de dòlars en honoraris”, va declarar Capriglioni.

Més de tres anys després de l’obertura del dipòsit, no ha passat cap d’aquestes coses. Tot i això, a principis d’aquest any els legisladors estatals van votar tranquil·lament perquè l’estat prestés milions de dòlars per rescatar un projecte creat per solucionar un problema que no existia i que havien promès que no costaria res.

“És ridícul”, va dir el senador Kel Seliger, R-Amarillo, un dels dos únics senadors a oposar-se al projecte de llei. “No crec que l’Estat de Texas hauria de pertànyer al negoci immobiliari comercial ni al de lingots d’or”.

La companyia d’inversions UT / A & M va liquidar l’or fa més d’un any sense moure cap lingot de nou a Texas. Una portaveu va dir que actualment l’agència no té metalls preciosos i, per tant, no necessita emmagatzematge. Cap altra entitat estatal té metall al dipòsit de Texas.

En el temps des que els líders estatals van crear la instal·lació de Texas, també s’han obert dos grans dipòsits competidors privats, a Shiner i Dallas. Els funcionaris van dir que Texas Bullion Depository té actualment menys del 10% de la seva ocupació. Els contribuents, per la seva banda, encara no han vist cap cèntim de l’empresa.

Pitjor encara, el soci de l’Estat, Lone Star Tangible Assets, va revelar recentment que vol vendre la nova instal·lació, posant l’Estat en risc de perdre el control de tota l’empresa. Com a resposta, fa dos mesos els legisladors van donar permís al interventor Glenn Hegar per demanar prestat fins a 20 milions de dòlars per comprar-lo.

La història clàssica de la fluïdesa de les missions governamentals és com un projecte presentat com una oportunitat d’or per als contribuents es convertís en un canvi d’esquerre que podria costar milions. També planteja noves preguntes sobre l’associació de parelles estranyes entre l’Estat de Texas i la indústria de vendes de metalls preciosos d’alt volum, un sector que ha inspirat nombroses advertències i mesures d’aplicació de reguladors federals i estatals, inclòs el fiscal general de Texas.

“Quan vaig veure això, vaig pensar:” Això serà vergonyós per a l’Estat de Texas “”, va dir Paul Montgomery, un comerciant i taxador de metalls preciosos que ha treballat amb els reguladors per presentar casos contra els venedors de monedes que estafen inversors.

“Una gran planta comercial”

Fa diverses setmanes, Seliger va informar al seu personal del Capitol que feien una excursió a Leander, a 30 minuts amb cotxe al nord d’Austin. “Estic segur que pensaven que estava boig”, va dir. El senador va voler fer una ullada personal a les persones immobiliàries fortificades que els contribuents de Texas estaven a punt de comprar.

El que va veure el va sorprendre, va dir. Malgrat la seva gran promesa de protegir piles de metall brillant, el Dipòsit físic de Texas Bullion era relativament petit: una habitació amb volta coberta amb allò que semblava caixa forta, com en un banc.

La majoria de les instal·lacions de 40.000 peus quadrats van ser ocupades per l’empresa associada estatal. En una àrea de correu gran, Lone Star Tangible Assets i les seves filials (US Gold Bureau és una) semblaven empaquetar i enviar monedes. Una altra gran secció es va omplir de dotzenes d’advocats de telefonia asseguts als taulells que feien trucades de venda, “amb pantalles grans a la paret que mostraven qui venia què”, va dir Seliger. “Com una gran planta comercial”.

Els defensors dels consumidors van dir que l’acord de dipòsit de lingots de l’estat era estrany des del principi. Un dels socis va ser el govern de Texas. L’altre provenia d’una indústria en gran mesura no regulada que els defensors de la gent gran, en particular, han advertit durant molt de temps als ciutadans sobre la condescendència.

El 2014, un comitè del Congrés va escoltar el testimoni de persones grans, incloses les de Texas, que pensaven que realitzaven una sòlida inversió en or només per saber que havien perdut centenars de milers de dòlars. Tant els reguladors federals com els de Texas han emès avisos sobre la inversió en metalls preciosos.

El 2019, el Texas State Securities Board va pressionar una companyia de metalls perquè retornés 10 milions de dòlars a desenes d’inversors de Texas d’edat avançada, alguns dels quals havien liquidat els seus comptes de jubilació per comprar-lo. Fa diverses setmanes, l’agència de valors va exigir que un distribuïdor de Florida cessés i deixés de vendre monedes a clients de Texas amb grans augments.

Montgomery va dir que el cas típic consisteix en un client gran que respon a un anunci que promou lingots (metall el valor del qual es basa en el seu pes) com a protecció contra les turbulències econòmiques. Com que els venedors solen guanyar molt més vendent monedes, es pressiona el client perquè compri les anomenades col·leccionables o monedes d’inversió el preu de les quals es basa en l’escassetat percebuda. Però, en molts casos, va dir Montgomery, la suposada raresa de la moneda és un conte basat en un autògraf d’un ex director de la Casa de la Moneda dels Estats Units.

El president de l’actiu tangible de Lone Star, Matthew Ferris, va reconèixer que, com a empresa poc regulada, la indústria dels metalls preciosos ha tingut problemes. Però “Som un dels bons”, va dir. A diferència d’alguns, la seva empresa no fa trucades fredes, publica els seus preus al seu lloc web i “Estem al dia sobre els riscos i les recompenses”, va dir.

US Gold Bureau compta amb ressenyes en línia positives i manté una qualificació “A” amb el Better Business Bureau local. Tot i això, la revisió de l’empresa per part de l’organització de consumidors encara adverteix que “la publicitat pot fer creure al consumidor que la seva inversió en productes d’or serà segura en el futur, cosa que no es pot confirmar de manera coherent ja que no es pot garantir ni preveure el valor futur dels productes d’or. ”

L’Oficina d’Or dels EUA tampoc no ha estat immune a les afirmacions que van augmentar els seus clients amb monedes d’un valor qüestionable. El 2018, Edward Mugg, resident a Nevada, va afirmar en una demanda federal que, gràcies a “tàctiques i vendes il·legals, falses, enganyoses i inconscients,” havia estat enganyat al pagar 335.500 dòlars per les monedes taxades posteriorment a només 143.300 dòlars.

La companyia va respondre que va subministrar a Mugg tota la informació adequada. Ferris va afegir que, amb centenars de milers de clients, “en tindreu uns quants que no estiguin satisfets, per qualsevol motiu”.

El cas es va resoldre a finals del 2019. Tot i que els termes són confidencials, l’advocada de Mugg, Lyn Stevens, va dir que el seu client estava “molt satisfet” amb el resultat.

“Tothom estava sorprès”

Capriglione, que no va respondre a una sol·licitud d’entrevista, va proposar per primer cop que Texas creés un dipòsit de lingots el 2013. Inspirat per l’autor James Rickards, Cassandra, que va caure en el mercat, el seu projecte de llei era extens, proposant no només un dipòsit, sinó també un dipòsit basat en or. sistema de transaccions. Tanmateix, amb un cost previst de milions i 70 nous empleats estatals, la idea mai no va sortir.

Dos anys més tard, Capriglione va reduir la proposta en una instal·lació estatal d’emmagatzematge de metalls preciosos. Unir-se amb un soci del sector privat que va absorbir tots els costos inicials va assegurar que el cost de l’Estat no seria gairebé res. Una dotzena d’empreses van manifestar el seu interès inicial per la feina. Sis ofertes van presentar i quatre van fer presentacions orals.

Diversos eren candidats amb experiència. Texas Precious Metals, que ja operava un dipòsit a Shiner, va proposar construir a l’Estat de Texas una instal·lació segura de 46.000 peus quadrats. Dillon Gage Metals, un gran majorista de metalls preciosos, tenia i posseïa dos dipòsits a Delaware i Canadà.

Alguns sol·licitants van pagar als grups de pressió perquè presentessin els seus casos. Lone Star va començar a aportar diners, segons registres estatals i informes publicats. Tot i que ni la companyia ni els seus líders havien fet donacions polítiques abans, entre el moment en què Abbott va signar el projecte de llei de creació d’un dipòsit i Hegar va anunciar el guanyador, els tres màxims executius de Lone Star van donar set vegades al governador i interventor, per un total de 21.500 dòlars.

Basant-se en la seva col·laboració amb funcionaris estatals per elaborar especificacions per al projecte, Dillon Gage esperava ser seleccionat com a soci, va recordar Jimmy McClintock, que va treballar a la proposta de la companyia. “Bàsicament els vam donar tota la informació sobre què fer i com fer-ho”, va dir.

Així, quan Hegar va anunciar el juny del 2017 que Texas havia seleccionat Lone Star Tangible Assets, un nouvingut relatiu conegut principalment com a distribuïdor de monedes, “només vaig aspirar l’aire fora de la sala quan ho vaig saber. Tothom estava sorprès “, va dir McClintock, que va destacar que ja no va parlar en nom de Dillon Gage, que va deixar fa diversos anys.

Un acord de cinc anys exigia que Lone Star construís i explotés una instal·lació a costa seva. A canvi, podria promocionar el dipositari i la seva connexió amb l’Estat de Texas per ajudar els seus negocis de monedes i metalls. La nova llei també demanava la creació d’una xarxa estatal d’agents de llicència autoritzats que acceptessin metalls per a clients llunyans.

La xarxa d’agents de lingots va ser desballestada fa dos anys després que ningú manifestés el seu interès per l’obra. I, malgrat les promeses de grans beneficis, l’Estat no ha guanyat diners perquè les condicions del contracte requereixen que Lone Star recuperi tot el que ha gastat abans que l’Estat vegi ingressos. Mentrestant, Texas gasta uns 150.000 dòlars a l’any per cobrir els salaris d’un treballador de seguretat a temps complet i d’un gestor de compliment assignat al dipositari.

Ferris va dir que el dipòsit acceptava constantment més metall i que anava cap a la rendibilitat de Texas. “És un negoci que creix molt lent”, va dir. “Pot trigar 5, 10, 20 anys a arribar-hi”. L’oficina del controlador està “satisfeta amb l’actuació de LSTA en virtut del contracte”, va afegir un portaveu de l’agència.

Tot i això, la vulnerabilitat de l’acord es va posar de manifest quan Lone Star va informar l’oficina del controlador que tenia intenció de vendre la propietat de 10 acres de Leander, cosa que Ferris va dir que tenia previst fer des del principi. L’empresa està obligada a complir els termes del seu contracte amb Texas fins a finals de l’any vinent i Ferris va dir que la seva empresa es mantindria de manera que qualsevol que compri la instal·lació pogués dependre dels ingressos del lloguer.

Tot i això, un nou propietari podria decidir desallotjar el Dipòsit de Bullion de Texas. “Definitivament, hi ha un risc associat al final d’aquest contracte perquè se’ns exigeixi que abandonem l’espai”, va dir als legisladors el maig passat Macy Douglas, que supervisa les instal·lacions de l’oficina del controlador.

En la seva proposta d’operar un dipòsit, un sol·licitant, Texas Precious Metals, va advertir d’aquest resultat. “L’estat es veuria obligat a entrar en el possible malson de reubicar milers de milions de dòlars en actius d’una instal·lació a una altra, inclosos milers de comptes de clients segregats”, va escriure la companyia Shiner, que va recomanar a un tercer independent la propietat de l’edifici físic.

L’audiència pública per a la llei que donava permís a Texas per demanar préstecs a milions per comprar el dipòsit va durar quatre minuts. Uns dies més tard, durant el debat a la planta, Seliger, que recentment va presentar dos projectes de llei per matar el projecte, es mostrava escèptic sobre la necessitat de l’Estat de comprar un edifici de 40.000 metres quadrats a Leander.

“Si l’Estat no tingués un dipòsit d’or, quin efecte tindria sobre l’Estat de Texas?” Ell va dir. “Absolutament res.”

eric.dexheimer@chron.com